Alcatrão, Substâncias Obtidas da Destilação de Produtos Naturais

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Alcatrão, Substâncias Obtidas da Destilação de Produtos Naturais

Alcatrão, Substâncias Obtidas da Destilação de Produtos Naturais
Alcatrão são substâncias obtidas pela destilação seca de produtos naturais (carvão de pedra ou hulha, petróleo e madeira) a altas temperaturas. O alcatrão é um líquido viscoso, de cor que vai do castanho escuro ao preto com reflexos esverdeados. Quando bruto, apresenta um cheiro amoniacal, derivado das bases piridínicas presentes em sua composição. Suas propriedades e composição variam de acordo com a origem do produto natural e o processo de pirólise adotado. O alcatrão destilado a temperaturas elevadas é mais rico em hidrocarbonetos aromáticos do que parafínicos, tem maior relação C/H e menor porcentagem de fenóis.

A necessidade de materiais adequados tanto para o revestimento das mais variadas estruturas quanto para a pavimentação de rodovias fez do alcatrão uma substância de grande interesse para os setores industrial e de obras públicas.

Obtenção. A hulha, aquecida no vácuo, começa a decompor-se em torno de 450o C, expelindo as substâncias voláteis que contém e deixando um resíduo, o coque. À medida que se formam, e com o aumento progressivo da temperatura, os produtos voláteis, nos quais predominam a água e o alcatrão, são removidos da câmara e submetidos a um processo de resfriamento, verificando-se que, com a condensação da água, também se separa parte dos componentes nela solúveis. Os vapores não condensáveis são passados através de aparelhos especiais e aí lavados com água ou com uma solução fraca de ácido sulfúrico, que absorve a amônia presente. Finalmente, o gás, já frio e considerado limpo, é tratado pelo azeite ou sobre carbono ativado, para que sejam retiradas substâncias de ponto de volatilização baixo, como o benzeno, o tolueno etc., que irão constituir óleos de iluminação ou azeites leves, derivados do alcatrão.

Subprodutos. Muitos dos derivados do alcatrão constituem matérias-primas essenciais para grande número de indústrias. Entre eles se encontram hidrocarbonetos (benzeno, tolueno, xileno, naftaleno), ácidos carboxílicos (fenol, crisol, xilenol, naftol, fenilfenol), bases nitrogenadas (anilina, piridina, quinaldina), substâncias sulfurosas e outros.

Para obtê-los faz-se a destilação fracionada do alcatrão em caldeiras especiais, providas de longas serpentinas, das quais eles são separados, nos respectivos estágios, à proporção que vai subindo a temperatura. Daí os três grandes grupos em que se dividem: os produtos leves, os médios e os pesados.

Entre os azeites leves, citam-se o benzol, o xilol, o toluol; entre os médios, o fenol e a naftalina; entre os pesados, o antraceno e o creosoto. Todos esses produtos também podem ser refinados, isto é, submetidos a nova e mais intensa destilação, levando a derivados de aplicação na medicina e na indústria. O líquido espesso que fica como resíduo da destilação do alcatrão, de consistência variável, conforme a temperatura alcançada, é empregado em trabalhos da via pública, como o piche, na impermeabilização de tetos e na fabricação de vernizes.

De modo geral, provêm do alcatrão os corantes e as anilinas que se empregam no preparo de tintas para as artes gráficas e na coloração de tecidos. Os corantes sintéticos substituíram com vantagem as substâncias de origem vegetal ou animal que anteriormente se usavam: a naftalina, derivada do alcatrão, é a fonte de muitos corantes; o antraceno também fornece corantes muito bonitos, do grupo alizarina.

Os derivados do alcatrão encontram amplo campo de aplicação na medicina, em virtude de suas excelentes propriedades anti-sépticas ou analgésicas: tornou-se comum o uso do ácido fênico e outros derivados para desinfetar feridas, instrumentos de cirurgia e enfermarias; os laboratórios farmacêuticos valem-se deles para preparar aspirina, sacarina e sulfas. A indústria petroquímica recorre a diversos desses derivados na fabricação de produtos como a baquelite, o náilon etc. Na produção de explosivos de alto poder, como o trinitrotolueno (TNT), entram certos derivados do alcatrão. Outros desempenham papel importante na fabricação de perfumes.

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